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La epidemia de nuestro tiempo
SIDA

VIH: el virus causante del Sida

 

Desde 1981, cuando se conocieron los primeros casos, el sida ha matado a tres millones de personas. En Costa Rica, se cree que hay más de doce mil casos hasta la fecha.


DATOS GENERALES

El sida es una enfermedad venérea o de transmisión sexual causada por un virus que afecta las defensas del organismo. Provoca que el cuerpo sea más vulnerable a sufrir infecciones y a desarrollar ciertas enfermedades como el cáncer.

¿Cómo se llama el microorganismo que produce el sida?

El sida es causado por el virus de la inmunodeficiencia humana cuyas siglas son VIH, un virus del tipo RNA perteneciente a la familia Retroviridae, subfamilia Lentivirus.

FRECUENCIA

La frecuencia real no la conocemos. Sin embargo, hasta diciembre del 2005 había cuarenta millones de personas infectadas en el mundo, dos millones menores de quince años y dieciocho millones de mujeres. Cada año se reportan cinco millones de nuevas infecciones. Desde 1981, cuando se conocieron los primeros casos, el sida ha matado a tres millones de personas. En Costa Rica, se cree que hay más de doce mil casos hasta la fecha.

CONTAGIO

¿Quiénes pueden contagiarse con sida?

Cualquier persona puede adquirir la enfermedad si mantiene contacto sexual o recibe transfusiones de sangre de un individuo infectado. Si la madre está infectada, el riesgo también está presente para el hijo durante el embarazo, la lactancia y al momento del parto.

¿Cómo se contagia el sida?

El virus que causa el Sida tiene varias formas de contagio:

1. Transmisión sexual: el VIH, que es el virus que causa el Sida, se encuentra en el semen y en las secreciones vaginales de la persona infectada, y entra en el cuerpo a través de las laceraciones que se generan en el acto sexual, sea oral, anal o vaginal. Esta es la vía de infección más común en Latinoamérica.


2. Transmisión a través de sangre infectada: este riesgo está presente en varios países del mundo. Afortunadamente, en Costa Rica las transfusiones son de alta calidad, de manera que no es una vía de contagio frecuente. Si se transfundiera sangre contaminada, la posibilidad de contagio sería superior al 90%.

3. Transmisión por jeringas: este virus se transmite a través de jeringas y agujas contaminadas con sangre infectada, situación usual en los adictos a drogas intravenosas. Esta es la vía más común de contagio en los países desarrollados.

4. Transmisión a través de pinchazos por aguja: la transmisión de este virus de pacientes infectados a médicos o enfermeras es baja. El riesgo de infección a través de pinchazos por aguja es aproximadamente de tres en mil.

5. Transmisión durante el embarazo: alrededor de un cuarto a un tercio de las mujeres embarazadas infectadas con el virus que causa el sida lo transmiten a sus bebés.

6. Transmisión durante la lactancia: este virus está presente en la leche materna en bajas cantidades; aun así el riesgo, aunque bajo, está presente.

7. Transmisión en situaciones especiales: son casos especiales, como el trasplante de órganos infectados o la inseminación artificial con semen infectado. Son raros, porque con estos procedimientos se suele ser muy riguroso con el donante.

Si en el acto sexual no se produjo la eyaculación, ¿hay riesgo de que la enfermedad se transmita?

El riesgo de contagio siempre está presente incluso en ausencia de eyaculación, porque durante el acto sexual se producen laceraciones microscópicas capaces de servir de ruta de entrada y de salida del virus.

Trabajo en un aeropuerto y tengo mucho contacto con extranjeros. Me preocupa que me contagien con el virus que causa sida cuando los saludo.

Existe un miedo generalizado de contraer el virus responsable delsida. A continuación presentamos una serie de actividades que no representan riesgo de contagio pero que, erróneamente, generan un enorme temor en la población.

El VIH, el virus que causa el Sida, no se transmite en piscinas, gimnasios, servicios sanitarios o duchas, ni por alimentos o bebidas. Tampoco se transmite en actividades deportivas.

No hay riesgo de contagio por visitar hospitales, asistir a reuniones o actividades con multitudes, compartir oficinas, aulas o medios de transporte como taxis, aviones y trenes, ni por tocar objetos como dinero o puertas. Tampoco se transmite por estornudos, tos o saliva.

Esta enfermedad no se transmite por la utilización de prendas de uso externo o de ropa interior; tampoco por el contacto con los animales ni por tocar objetos contaminados con secreciones, ya sean asientos, vasos, cucharas, platos o máquinas, como las computadoras.

Su transmisión requiere de un acercamiento sexual. De manera que no se transmite por caricias, apretón de manos, abrazos, ni en actividades artísticas como la danza o el baile.

¿Donar sangre representa un peligro de contraer el VIH, virus causante del sida?

Los donantes de sangre no corren riesgo de contraer este virus, por cuanto se utiliza material estéril y desechable.

MANIFESTACIONES

He escuchado que muchos famosos tienen el virus causante del sida pero están sanos. ¿El sida se presenta por etapas?

Claro que sí. Desde que este virus ingresa en el organismo, podemos identificar cuatro momentos clínicos importantes:

Fase inicial
En los primeros cuarenta y cinco días, el paciente experimenta un cuadro similar al de una gripe, llamado síndrome retroviral agudo, el cual puede durar hasta un mes.

Seroconversión
A los tres meses, el cuerpo tiene ya las suficientes defensas para que la prueba sanguínea Elisa las detecte y, de esta manera, se pueda diagnosticar que el paciente fue infectado. Con las pruebas más recientes, el diagnóstico se puede realizar en los primeros diecisiete a veinticuatro días de adquirido el virus.

Fase de latencia
Una vez pasado el síndrome retroviral agudo, el paciente entra en una etapa de latencia en la cual no hay síntomas, pero el virus permanece en el cuerpo dañando los órganos encargados de defender al organismo. Esta etapa puede durar hasta diez años.

Fase tardía
La fase de latencia da paso a una etapa en la cual los glóbulos blancos van disminuyendo de manera progresiva. El paciente desarrolla una serie de síntomas que, si no se tratan, lo llevarán a la muerte.

¿Cuáles son las primeras manifestaciones del sida?

En las primeras seis semanas posteriores a la infección, se presenta el síndrome retroviral agudo. Dura de una a cuatro semanas, y consiste en una serie de molestias similares a las de un cuadro gripal.

Este síndrome lo experimenta hasta el 80% de los pacientes infectados. Sin embargo, por lo general el individuo infectado confunde estas molestias con un resfriado y no sospecha que ha contraído el virus del sida.

¿Cuándo aparecen los verdaderos síntomas del sida?

Los síntomas pueden tardar hasta nueve años en aparecer; durante ese tiempo, el virus se reproduce dentro del cuerpo y va dañando progresivamente el sistema de defensas del organismo.

¿Cuáles son los síntomas característicos del sida?

El sida no tiene síntomas específicos. Las molestias y el deterioro del cuerpo son producto de la disminución de las defensas del organismo, la cual lo deja vulnerable a una serie de infecciones y enfermedades que normalmente no atacarían en una persona con defensas íntegras.

¿Cuáles enfermedades puede desarrollar el paciente con sida?

Se pueden desarrollar dos grandes tipos de enfermedades: infecciones y tumores. Ambas son responsables del abrupto y severo deterioro del estado general del paciente, que lo lleva a la muerte si no se aplica tratamiento.

El deterioro corporal es tan severo y dramático, que ha generado en la población mundial una ola de temor, la cual se mantiene vigente hasta hoy. Entre los síntomas que se experimentan en esta etapa figuran:

• Cansancio, debilidad y pereza
• Ganglios inflamados
• Fiebres prolongadas
• Resfriados constantes
• Sudoración nocturna
• Lagas e inflamaciones en las encías
• Dolor de garganta
• Tos
• Dificultad respiratoria
• Estreñimiento o diarrea
• Erupciones en la piel u otras lesiones
• Pérdida de peso no intencional
• Malestar general o inquietud
• Dolor de cabeza

En etapas más avanzadas y sin tratamiento, el mal entra en un proceso paulatino que conduce a la muerte, caracterizado por:

• Franco problema en el habla
• Disminución significativa de la masa muscular
• Pérdida de memoria
• Disminución de la función intelectual
• Hinchazón general
• Inflamación y dolor en las articulaciones
• Intolerancia al frío
• Cansancio o dolor de huesos
• Inquietud, tensión y estrés
• Picazón a lo largo de toda la piel
• Ardor y lesiones en los genitales
• Problemas visuales, como visión borrosa o visión doble, visión de manchas y hasta ceguera
• Dolores múltiples intensos y constantes en tórax, abdomen, espalda y brazos
• Entumecimiento, escalofríos y estremecimiento

¿Son diferentes los síntomas entre un hombre y una mujer?

No. Las manifestaciones son similares en hombres y en mujeres.

¿Cuáles son los síntomas si la infección se produce por relaciones anales o por sexo oral?

Los síntomas son independientes de la ruta de infección; es decir, las defensas se dañan igual y se presentan manifestaciones similares si la infección ocurrió por vía anal, por sexo oral o por cualquier otra vía.

¿Qué significa ser portador del virus del sida?

El concepto de portador del virus del sida se utiliza para designar a aquellas personas que tienen el virus pero todavía no han desarrollado los síntomas de la enfermedad.

¿y qué significa ser enfermo?

Decimos que un individuo está enfermo cuando, además de tener el virus, experimenta síntomas como producto del deterioro del sistema de defensas del organismo, sean síntomas producidos por infecciones o por tumores.

¿Qué significa ser seropositivo?

Este término se emplea cotidianamente para referirse tanto al portador como al enfermo. En sentido estricto, se refiere a aquellas personas que tienen anticuerpos contra el virus del sida y, al realizarles una prueba en el suero sanguíneo, esta da positivo.

¿Todas las personas portadoras van a desarrollar la enfermedad?

Esa es la historia natural de la enfermedad: se cree que todas las personas portadoras, si no reciben tratamiento, tarde o temprano desarrollarán la enfermedad.

SIDA Y EMBARAZO

¿Cómo afecta el sida el embarazo?

Si la madre solo es portadora del virus del sida, este no afecta el embarazo. Pero si la madre sufre la enfermedad del sida, las infecciones pueden afectar el embarazo de manera significativa y provocar cuadros de amenazas de parto prematuro, infecciones urinarias a repetición, mal estado general, entre otros.

¿Puede el embarazo empeorar el sida?

No. El embarazo no afecta el curso de la enfermedad: el sida no mejora ni empeora.

¿Puede causar este virus malformaciones fetales?

Afortunadamente, el virus del sida no produce malformaciones al niño dentro del vientre materno.

¿Cómo infecta la madre al niño?

Hay tres momentos en los cuales puede ocurrir el contagio de la madre al feto:

1. Durante el embarazo: a lo largo de los nueve meses, el virus del sida puede pasar de la sangre materna al niño. Afortunadamente, esta vía es la menos utilizada por el virus para infectar al feto.

2. Durante el nacimiento: el parto representa el momento más crítico para el contagio del infante; en la mayoría de los niños infectados, el contagio sucedió durante el nacimiento.

3. Durante la lactancia: el virus está presente en la leche materna, por lo cual la lactancia es una ruta de contagio.

¿Cómo se diagnostica durante el embarazo?

Se usan las mismas pruebas que se utilizan en la población general. Primero se realiza la prueba de Elisa; si esta sale positiva se repite, y si vuelve a ser positiva se procede a efectuar la prueba de Western Blot. Si esta última es positiva, confirma el diagnóstico de la presencia del virus del sida. También se puede utilizar la nueva prueba de Elisa de cuarta generación.

Si el padre tiene sida y la madre no, ¿el niño se puede infectar durante el embarazo?

Afortunadamente no. Para que el niño se infecte, es necesario que la madre sea portadora del virus del sida.

¿Para qué sirve determinar si una madre embarazada tiene el virus del sida?

Determinar la presencia del virus del sida durante el embarazo, es fundamental para implementar una serie de tratamientos dirigidos a disminuir la posibilidad de contagio al niño. Además, cuanto más temprano se realice el diagnóstico, mejor será el pronóstico, tanto para la madre como para el niño.

¿La prueba del sida durante el embarazo se indica de rutina?

Este siempre fue un tema controversial, sobre todo pensando en el costo que implica para las aseguradoras internacionales. Por fortuna, en nuestro país la Caja Costarricense de Seguro Social autorizó la realización de estas pruebas a todas las embarazadas; claro está, con su consentimiento.

¿Es recomendable que una mujer portadora del virus se embarace?

La maternidad es un derecho de toda mujer. Por ello, cada vez son más las mujeres portadoras del virus que deciden tener un bebé. Con el fin de disminuir la posibilidad de contagio al niño, deben recibir una serie de tratamientos a lo largo del embarazo.

En una embarazada con el virus del sida, ¿qué es mejor: el parto vaginal o la cesárea?

Esto depende de muchos factores. En general, se dice que si la mujer tiene un cuadro muy acentuado, con defensas muy bajas, es mejor realizar una cesárea; si la mujer goza de un buen estado general, puede optar por el parto vaginal.

¿Qué es una cesárea sin sangre?

Es una cesárea en la que los vasos sanguíneos son cauterizados para que el bebé no esté expuesto a la sangre de la madre. La cauterización utiliza un agente (como el calor, el frío o la electricidad) para cicatrizar y quemar los vasos sanguíneos conforme se van cortando, y así disminuye el sangrado. Cuando los vasos sanguíneos de la madre están cauterizados, se abre la bolsa amniótica y se extrae al bebé. A la fecha, no se sabe si realmente es eficaz para prevenir la transmisión del virus del sida. En teoría, se espera una franca disminución del riesgo.

¿La mujer embarazada que tiene sida recibe el tratamiento durante el embarazo o posteriormente?

En la actualidad priva la idea de iniciar el tratamiento durante el embarazo, casi siempre después de la semana doce. Afortunadamente contamos con medicamentos especiales que no dañan al niño dentro del vientre.

¿La madre puede dar el pecho al niño?

En un país como el nuestro, con una excelente salud pública, el riesgo de contagio supera los beneficios de la lactancia. Bajo estas condiciones, se le brinda al niño leche de vaca, leche materna de otra madre (banco de leche), o se pasteuriza la leche de la propia madre.

¿Cuáles daños se producen si un niño se infecta?

Si los niños infectados de sida durante el embarazo, el parto o la lactancia no reciben tratamiento, desarrollarán la enfermedad de manera similar al adulto.

DIAGNOSTICO

¿Cómo se diagnostica esta enfermedad?

El diagnóstico del sida es sumamente simple y consta de tres exámenes. La prueba inicial es un examen de sangre llamado Elisa. Si esta prueba sale positiva se repite, por razones de seguridad. Si de nuevo el resultado es positivo, se procede a realizar otro examen de sangre llamado Western Blot, el cual determina la presencia de proteínas del virus del sida en sangre. Cuando se cuenta con esas tres pruebas positivas, podemos asegurar que la persona ha sido infectada con el virus del sida.

¿Cuánto tiempo después del contagio se puede diagnosticar el VIH, virus causante del sida?

Las pruebas iniciales tipo Elisa detectan las defensas del organismo contra el virus, es decir, los anticuerpos; estos tardan más o menos de dos a doce semanas en producirse, desde el momento de la infección. Por eso la prueba suele efectuarse a las doce semanas de ocurrido el probable contagio. En la actualidad, contamos con la prueba llamada Elisa de cuarta generación, con la cual se puede diagnosticar el sida entre los diecisiete y veinticuatro días posteriores al momento del contagio.

¿Una prueba puede salir negativa teniendo la persona el virus que causa el sida?

Esto es posible si la prueba se realiza en etapas tempranas, porque, aunque el virus esté en la sangre, el cuerpo no ha producido la suficiente cantidad de anticuerpos para ser determinados. Así, en este lapso, llamado periodo de ventana, las pruebas son negativas.

¿Qué es el periodo de ventana?

Es el tiempo transcurrido desde que la persona se infectó hasta que se puede diagnosticar la infección. Para la prueba de Elisa de cuarta generación, la más reciente, este periodo es de diecisiete días.

¿Una persona puede tener las pruebas negativas y transmitir este virus?

Durante el periodo de ventana, las pruebas salen negativas, pero el individuo transmite la enfermedad. Afortunadamente este periodo es de solo dos a tres semanas.

Después de una relación de riesgo, ¿cuándo se puede diagnosticar la enfermedad?

Como mencionamos, con las pruebas actuales de cuarta generación se puede detectar la presencia del virus del sida diecisiete días después del contagio.

¿Se puede diagnosticar con la citología vaginal o Papanicolaou?

El Papanicolaou se diseñó para diagnosticar lesiones precancerosas o cancerosas en el cuello del útero, no para detectar infecciones. Por eso el Papanicolaou no detecta esta infección.

TRATAMIENTO

¿Cuál es el tratamiento?

El sida no se puede curar. Los tratamientos pretenden retardar la evolución de la enfermedad y mejorar la calidad de vida de los pacientes que ya manifiestan síntomas. Estos medicamentos son compuestos químicos llamados antivirales, los cuales impiden u obstaculizan la acción del virus dentro de las células humanas.

Lamentablemente, los antivirales son muy costosos y no están al alcance de toda la población mundial. Esto es cierto en particular en el África, donde el sida se comporta como una auténtica epidemia.

Otra limitante de estos esquemas terapéuticos es que su acción resulta más beneficiosa si se aplica tempranamente; pero debido al temor desproporcionado existente en nuestra población, es común que el diagnóstico no se realice en las etapas tempranas.

COMPLICACIONES

¿Cuáles son las complicaciones si no se recibe tratamiento?

Si el sida no se trata o se trata inadecuadamente, es común que la infección deteriore de manera acelerada las defensas del organismo, al punto de desarrollar diversas infecciones y procesos cancerosos que provocan la muerte.

¿Estas complicaciones son frecuentes?

En ausencia de un tratamiento, todos los pacientes infectados con el virus desarrollarán tarde o temprano la enfermedad.

Si el paciente que padece la enfermedad no recibe tratamiento, ¿cuánto tiempo sobrevive?

El sida es una enfermedad progresiva. Se calcula que, en promedio, un paciente que ha desarrollado la enfermedad como tal, sin tratamiento muere en doce a veinticuatro meses.

PREVENCION

Como hemos mencionado a lo largo de este documento, las enfermedades de transmisión sexual son muy difíciles de prevenir, porque no siempre presentan síntomas y porque la vida sexual es sumamente compleja y pleomórfica. Además, es común que las personas olviden las normas mínimas de prevención, a pesar de ser bastante conocidas.

Entre estas medidas preventivas se destacan:

1. Evitar relaciones sexuales con personas de riesgo, como las prostitutas.
2. Utilizar el preservativo de manera estricta, correcta y constante.
3. Consultar ante la presencia de cualquier molestia genital.
4. Evitar las relaciones sexuales cuando se sufre de molestias genitales.
5. Realizarse chequeos periódicos si se mantiene una relación sexual con una pareja no habitual.
6. Ante el diagnóstico de sida, avisar a las personas con quienes se mantuvo contacto sexual durante el periodo de riesgo que el médico señale, con el fin de evitar la propagación del contagio.
7. Efectuarse chequeos cuando se cambia de pareja sexual, o bien, cuando se conoce que la pareja habitual ha tenido relaciones sexuales con una tercera persona.


¿El preservativo es eficaz para evitar el contagio?

En términos generales, es altamente efectivo. Sin embargo, es común que el preservativo se use de manera errónea, y esto expone al riesgo de contagio. Además, la protección no es absoluta; siempre existen casos en que, a pesar del uso correcto del preservativo, la enfermedad se transmite.

Si una persona se contagió con VIH, virus del sida, ¿está protegida de una nueva infección por este virus?

Claro que no. El virus del sida se mantiene en el cuerpo durante toda la vida. Cuando un individuo se infecta de nuevo con el virus del sida, la enfermedad se vuelve más severa.


¿Existe alguna vacuna para evitar el contagio?

Lamentablemente todavía no existen vacunas para prevenir el contagio. Por eso la prevención y el tratamiento oportuno son fundamentales. Algunos investigadores, como Manuel Patarroyo, han señalado que la vacuna es posible a corto plazo, pero que muchos laboratorios no han destinado los recursos suficientes porque es un mejor negocio producir los medicamentos que la vacuna misma.

RELACION CON OTRAS ENFERMEDADES

¿La presencia del VIH (virus que causa el sida) se asocia a la presencia de alguna otra enfermedad?

El sida se ha asociado a otras enfermedades de transmisión sexual. Por eso es prudente realizar una batería completa de exámenes para detectar otras enfermedades, como: virus del papiloma, herpes genital, hepatitis B, gonorrea, clamidia y sífilis.

El paciente con sida contrae y transmite con mayor facilidad otras enfermedades venéreas. Estas enfermedades progresan de manera acelerada por el problema del deterioro de las defensas que causa el sida.

¿Hay alguna relación entre el virus del papiloma y el VIH, virus que causa el sida?

Nuevos estudios indican que son probables ciertas interacciones entre estas infecciones, a saber:

• El sida provoca que el virus del papiloma sea más difícil de tratar.
• El sida aumenta la probabilidad de que el virus del papiloma desencadene un proceso canceroso.
• El sida aumenta la probabilidad de que el virus del papiloma desencadene cuadros de condilomas externos.
• Antes de tratar el virus del papiloma, es recomendable determinar la presencia del virus del sida, para diseñar un plan integral de tratamiento.

 

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